Aretha Franklin : portrait de la reine de la soul

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Sa voix puissante et sensuelle était reconnaissable entre mille. Le 16 août 2018, Aretha Franklin s’éteint. Elle laisse un immense héritage musical et plus de 75 millions d’albums vendus. Mais la diva aux dix-huit Grammy Awards, élue meilleure chanteuse de tous les temps par le magazine Rolling Stones, est aussi connue pour ses prises de position politiques et féministes ainsi que pour son destin rythmé par des drames et des violences conjugales. Retour sur le parcours d’une femme engagée, figure emblématique de la communauté noire.

Aretha Franklin naît le 25 mars 1942 à Memphis, dans le sud des Etats-Unis. Son père est un pasteur baptiste, militant des droits civiques. Comme ses sœurs, Aretha suit l'exemple de leur mère, chanteuse de gospel, et se joint à la chorale de la paroisse dont elle devient la soliste. Le producteur John Hammond, découvreur de Billie Holiday, lui fait signer son premier disque... à 14 ans ! Le succès tarde pourtant à venir. Dix ans et autant d’albums plus tard, Aretha change de label et de style. Fini le jazz, place au rhythm and blues ! De 1967 à 1969, elle enregistre six albums et les chansons Respect, Baby I Love You et A Natural Woman se hissent en tête des hit-parades. La reine de la soul est née.

Producteur chez Atlantic Records, Jerry Wexler lui offre un nouvel élan de liberté à la fin des années 1960. La chanteuse dont la voix couvre cinq octaves (un piano en couvre sept) libère toute sa ferveur au piano, enchaîne les tubes et les tournées. De la soul au r’n’b, de la pop au jazz, Aretha parvient à réunir tous les genres musicaux afro-américains. Des années de gloire qui coïncident avec les tourments de la société américaine, la montée en puissance du mouvement des droits civiques et la débâcle de la guerre au Vietnam. Proche de Martin Luther King Jr, la chanteuse reverse régulièrement ses cachets à des collectes de fonds et ses hymnes électrisent les activistes. Respect, une reprise d’un titre d’Otis Redding, devient sa chanson signature. (...)

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