AVC : Un robot pour sauver votre cerveau

Il sera capable de s’immiscer dans l’encéphale pour désagréger les caillots sanguins responsables des accidents vasculaires cérébraux. Miniaturisé à l’extrême, ce prototype imaginé par deux ingénieurs américains se pilote à l’aide d’un aimant à travers le tortueux labyrinthe cérébral. Son corps souple et lubrifié ne risque pas d’endommager les vaisseaux. Il va bientôt être testé sur un cerveau animal

Dans le Zhao Lab du Massachusetts Institute of Technology, les chercheurs en génie mécanique Xuanhe Zhao et Yoonho Kim ont mis au point un robot miniature n’excédant pas 1 demi-millimètre de diamètre. Il s’apprête à révolutionner le traitement des accidents vasculaires cérébraux (AVC), l’une des causes majeures de mortalité dans le monde.

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Pourquoi la robotique n’avait-elle pas encore investi ce domaine médical ? « Les robots existants capables de naviguer à travers les vaisseaux sanguins sont de trop grand diamètre », explique Yoonho Kim. Leur taille reste de l’ordre du millimètre, voire du centimètre. S’ils sont employés pour les interventions cardiaques et pulmonaires, ils sont inadaptés aux applications neurochirurgicales qui requièrent des procédures moins invasives. C’est ce défi scientifique et technologique qu’ont relevé les deux chercheurs grâce au soutien financier du MIT Institute for Soldier Nanotechnologies, de l’Office of Naval Research et de la National Science Foundation.

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Actuellement, en cas d’AVC, l’opération consiste à insérer un fin fil rigide doublé d’un petit cathéter au niveau de l’aine du patient, qui a préalablement reçu une injection de produit sensible aux rayons X. Guidé par l’imagerie médicale, le chirurgien remonte le fil jusqu’au vaisseau cérébral endommagé, envoyant ensuite le cathéter aspirer le caillot sanguin de la région touchée. Non seulement ce protocole exigeant expose les médecins aux radiations de manière répétée, mais pour le patient les outils employés sont susceptibles d’endommager les parois internes des vaisseaux, qui présentent un risque élevé de rupture. En(...)


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