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Bientôt des plantes lumineuses ?

La nanobionique végétale a pour objectif l'injection, dans la plante, de nanoparticules qui pénètrent dans certaines de ses cellules et lui confèrent de nouvelles fonctions.

Cet article est issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°213 daté avril/ juin 2023.

Et si les plantes pouvaient émettre de la lumière ? C'est la question très sérieuse à laquelle s'attelle depuis plusieurs années une équipe du Massachusetts Institute of Technology dirigée par l'ingénieur chimiste Michael Strano.

Des épinards détecteurs de mines antipersonnel

Ces scientifiques ont développé un nouveau domaine de recherche : la nanobionique végétale. Le principe est d'injecter dans la plante des nanoparticules qui pénètrent dans certaines de ses cellules et lui confèrent de nouvelles fonctions. La première démonstration de la faisabilité du processus a fait grand bruit : en 2016, les chercheurs ont modifié des épinards afin de les rendre capables de détecter des mines antipersonnel. Lorsque les nanotubes de carbone insérés dans le tissu vasculaire repèrent le composé explosif que la plante a absorbé par les racines, ils émettent un signal fluorescent.

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Un éclairage encore très faible

Depuis, d'autres applications potentielles ont été testées, comme l'émission de lumière par des plantes - le basilic, notamment - tout simplement pour… l'éclairage. Un éclairage encore très faible, mais dont la puissance a été multipliée par dix en quelques années. En 2022, l'équipe s'est penchée, entre autres, sur l'optimisation des procédés d'incorporation des nanoparticules. Et si un grand nombre de spécialistes se montraient, au départ, sceptiques, le sérieux et le potentiel de la technique font désormais l'unanimité. Avec des applications prometteuses : amélioration de la photosynthèse, résistance à la sécheresse, à la salinité, lutte contre les ravageurs…

Par Léna Hespel

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