Une forêt fossile cachée dans le Gard

La région d’Alès est connue et exploitée depuis le Moyen Âge pour ses gisements de charbon. Les niveaux charbonneux se retrouvent dans des niveaux sédimentaires d’âge carbonifère supérieur, soit âgés de 300 millions d’années. Comme son nom l’indique, cette période géologique est bien connue pour avoir produit d’importantes quantités de charbon, notamment en Europe de l’Ouest. À l’origine de cette spécificité, un taux de CO2 très important, environ 30 fois supérieur à celui du XIXe siècle, un climat et des températures propices au développement d’une végétation dense et notamment de grands arbres à écorce.

Le niveau des mers est alors relativement bas, ce qui favorise la création de mers épicontinentales et de petits bassins. Il faut s’imaginer de vastes marécages tropicaux au-dessus desquels s’élèvent des arbres de plus de 40 mètres de haut, comme les lépidodendrons, ainsi que des fougères arborescentes. La quantité de matière organique en décomposition (restes de feuilles, de troncs…) est alors très importante dans ces petits bassins inondés. Au fur et à mesure de leur enfouissement, ces résidus de végétaux vont se transformer lentement en charbon.

Une grande part des ressources énergétiques utilisées lors de la révolution industrielle provient des dépôts de charbon du Carbonifère. Ils sont d’ailleurs toujours exploités actuellement.

La Pearl River aux États-Unis est un bon analogue de ce à quoi devait ressembler le paysage du Carbonifère. © Charlie Brenner from Jackson Mississippi, USA, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0
La Pearl River aux États-Unis est un bon analogue de ce à quoi devait ressembler le paysage du Carbonifère. © Charlie Brenner from Jackson Mississippi, USA, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0

Des troncs de 300 millions d’années fossilisés en position debout

C’est ainsi que le bassin d’Alès, dans le Gard, est exploité de façon industrielle jusqu’en 2002, avec un pic d’activité en 1958. Quelque 20.000 mineurs travaillent alors dans la région pour sortir plusieurs millions de tonnes de charbon. Au début des années 1990, l’exploitation est cependant très réduite et ne subsiste qu’au niveau de quelques mines à ciel ouvert, notamment au nord du...

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