Google sommé de s'expliquer après le licenciement d'une chercheuse noire

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Plus de 1 200 employés de Google et plus de 1 500 universitaires et membres de la société civile ont demandé ce vendredi 4 décembre des explications au géant américain du numérique à propos du licenciement d'une chercheuse noire travaillant sur les questions d'éthique liées à l'intelligence artificielle.

Ses supérieurs ont accepté sa démission, sauf qu'elle ne l'a jamais donnée. Voilà ce que Timnit Gebru a tweeté ce mercredi. L'affaire, explique-t-elle, fait suite à sa plainte auprès d'un groupe interne à Google du fait que la firme californienne « réduise au silence les voix marginalisées ».

Selon Timnit Gebru, Google lui a reproché certains « aspects » du courriel envoyé à ce groupe interne, qui seraient « en contradiction avec ce qu'on attend d'un manager chez Google ».

Selon la radio publique américaine NPR, la chercheuse avait aussi confié à ce groupe avoir reçu l'ordre de rétracter un article scientifique sur l'éventuelle utilisation d'une intelligence artificielle pour imiter des propos haineux ou biaisés.

Liberté académique

Justifiant la demande de rétractation dans un courriel rendu public, le chef du département intelligence artificielle de Google, Jeff Dean, a expliqué que l'article n'avait pas atteint les niveaux d'exigence en vue d'une publication. Trop tard, ce licenciement a déjà provoqué un tollé.

En plus d'explications concernant cet article, les plus de 2 700 signataires de la pétition mise en ligne dès jeudi demandent un engagement « sans équivoque » de Google à respecter l'intégrité scientifique et la liberté académique.

Présence des personnes noires dans l'IA

Militante en faveur de plus de diversité, Timnit Gebru a co-fondé le groupe « Black in AI », dont l'objectif est d'accroître la présence de personnes noires dans le domaine de l'intelligence artificielle.

Américaine d'origine éthiopienne, elle a notamment étudié la propension des technologies de reconnaissance faciale à faire des erreurs d'identification de personnes de couleur.

Son licenciement intervient alors que Google a été sommé ce mercredi par une agence fédérale américaine de répondre à des accusations de surveillance à l'encontre de ses employés militants.

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