L’étonnant désert blanc et sa montagne de cristal

Pour la plupart d’entre nous, le désert se représente par une vaste étendue de sable jaune ou ocre formant d’immenses dunes, sous un climat aride, à l’image de la Grande mer de sable. Pourtant, la région de la dépression de Farafra, dans le centre de l’Égypte, nous dévoile un tout autre paysage. Ici, les dunes sont blanches et les roches prennent des formes étranges. Nous sommes au cœur du désert blanc, un parc national couvrant plus de 300 km2dans le désert du Sahara.

L'étonnant paysage du parc national du désert blanc. © Nomo, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.5
L'étonnant paysage du parc national du désert blanc. © Nomo, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.5

Un désert de craie

De loin, on pourrait se croire dans un désert de glace et de neige, tant le paysage est d’un blanc immaculé. Il fait pourtant plus de 45 °C en été et en s’approchant plus, on se rend compte qu’il ne s’agit que de sable. Un sable bien particulier, qui doit sa couleur à sa composition : du calcaire.

Au milieu de cette étendue désertique et extrêmement aride s’élèvent de petits dômes de craie qui semblent sortir du sable comme des champignons blancs. Sous l’assaut du vent qui les façonne, certains prennent des formes plus excentriques, mesurant parfois plusieurs mètres de haut.

Un bloc de craie en équilibre précaire, résidu des dépôts calcaires d'une ancienne mer. © L-BBE, Wikimedia Commons, CC by 3.0
Un bloc de craie en équilibre précaire, résidu des dépôts calcaires d'une ancienne mer. © L-BBE, Wikimedia Commons, CC by 3.0

La nature de ces roches, mais également la présence de nombreux fossiles d’animaux marins, nous indiquent que la région était autrefois occupée par une mer dans le fond de laquelle se sont déposés ces niveaux de craies. Ces dépôts calcaires dateraient ainsi de la fin du Crétacé, soit environ 60 millions d’années. Durant le Miocène (environ 20 millions d’années), ces niveaux de craies auraient subi une intense karstification, la roche calcaire étant progressivement rongée au contact d’une eau chargée en acide carbonique. C’est cette étape qui a donné naissance au paysage fantomatique observable aujourd’hui.

Une montagne de cristaux

Dans la partie nord du désert blanc, entre les oasis de Bahariya et...

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