On sait (enfin) à quoi sert l'herbe à chat

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Attention à ne pas confondre l'herbe à chat que l'on trouve dans le commerce (ces petits pots qui contiennent des jeunes pousses de graminées) avec l'herbe aux chats : c'est cette plante aromatique (que l'on appelle aussi "cataire" ou Nepeta cataria, c'est son nom scientifique) qui rend fous nos amis à fourrure... et qui est à l'origine des comportements félins les plus extravagants.

Jusqu'ici, la Science ne comprenait pas totalement l'intérêt de la "drogue des chats". Mais une étude publiée dans la revue spécialisée Science Advances va sans doute permettre de clarifier la fonction de Nepeta cataria : selon une équipe de chercheurs britanniques et japonais, l'herbe aux chats permettrait de protéger les félins (chats, lions, lynx, jaguars, léopards...) contre les maladies véhiculées par les moustiques.

La cataire, une plante protectrice et sans danger pour les chats

Les chercheurs des universités d'Iwate, de Nagoya et de Kyoto (au Japon) mais aussi de Liverpool (en Angleterre) sont parvenus à identifier la substance active de l'herbe aux chats en présentant des échantillons à un groupe de 25 félins : il s'agit du nepetalactol. Cette molécule iridoïde, jusqu'alors inconnue, se retrouve aussi dans la vigne argentée (Actinidia polygama), une plante également réputée pour attirer les chats.

Les scientifiques ont ensuite découvert que le nepetalactol avait un pouvoir répulsif contre Aedes albopictus – le célèbre moustique-tigre. "Nous pensons que l'attrait (...)

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